ОДНИМ из самых интересных явлений, которые можно наблюдать на небесном своде, можно считать падающие звезды. Неопытному наблюдателю кажется, что какая-нибудь звезда, только что сиявшая в небе, вдруг срывается со своего места и, чертя светлый след по небесному своду, исчезает.

Много разных легенд и сказок связано с этим красивым явлением. Но одного нет в этих сказках: истины.

А истину о падающих звездах открывает лишь наука. Вот что говорит она них.

В бесконечных холодных пространствах вселенной, наряду с миллионами солнц-звезд, наряду с планетами, носятся загадочные тела, называемые кометами.

Что они представляют собой, до сих пор в точности неизвестно. Но есть предположение, что главная часть всякой кометы, ее ядро, состоит из скопления камней; и в том случае, когда части разрушающейся кометы приближаются к земле, последняя их притягивает. В результате такого притяже­ния камни и падают на землю. Вычис­лено, что ежегодно на поверхность нашей планеты падает около 5.000 та­ких камней, которые получили назва­ние метеоритов.

Размеры метеоритов самые разнообразные: от маленьких кусочков, весом в несколько грамм, до гигантов, вес которых определяется тысячами тонн.

По составу метеориты можно разделить на 2 группы: каменные метеориты, состоящие из горных пород, близких земным каменным породам, и железные метеориты, в состав которых входит железо с примесью (чаще всего) никеля; лишь в небольших количествах встречаются в них и другие металлы.

В безвоздушном пространстве вселенной метеориты движутся с огромной скоростью, в среднем около 40 километров в секунду (в пределах от 16 км в сек. до 72 км в сек.) или около 150.000 км в час.

Вступая в атмосферу земли с такой огромной скоростью, метеорит произ­водит как бы удар по атмосфере, вслед­ствие чего его скорость сразу уменьшается; при этом освобождается огромное количество энергии, которая идет на нагревание окружающего воздуха. Температура вокруг метеорита достигает нескольких тысяч градусов, вследствие чего на поверхности вещество метеорита начинает плавиться и переходить в парообразное состояние. Таким образом вокруг метеорита образуется светящееся облако раскаленных газов с температурой в несколько тысяч градусов. Такой огненный шар получил название болида. Вполне понятно, что в случае достижения поверхности земли такой болид может произвести пожар.

Другие явления,сопровождающие падение крупных метеоритов—это взрывы, ураганное движение воздуха. Как то, так и другое есть следствие сильного сжатия воздуха метеоритом, двигающимся с огромной скоростью.

Описанный в очерке тов. В.Сытина так называемый „Тунгусский метеорит" представляет собой единственный в своем роде экземпляр метеорита: судя по тем разрушениям, которые он произвел при падении, нужно думать, что размеры его огромны и во много раз превосходят размеры известных до сих пор метеоритов.

Тунгусский метеорит, по предположению ученых, есть не что иное, как часть ядра кометы, носящей название кометы Понс-Виннеке.

Изучение этого метеорита, хотя и затрудненное удаленностью его от населенных мест, даст науке очень много. Прежде всего оно прольет свет на происхождение метеоритов, на их связь с кометами, на строение как метеоритов, так и небесных тел вообще. Кроме того падение огромного метеорита, разорвавшегося на большое количество кусков, вызвало в болотистой почве целый ряд воронок, напоминающих по внешнему виду знаменитые кратеры на поверхности луны; таким образом происхождение лунных кратеров можно поставить в связь с падением метеоритов на поверхность луны.